Novel interviewt: Renée Frissen

Novel interviewt wekelijks inspirerende personen die maatschappelijke waarde toevoegen met hun werk. Deze week spreken we met Renée Frissen, oprichter van OpenEmbassy. Deze startup biedt een open helpdesk waar statushouders vragen kunnen stellen aan Nederlandse vrijwilligers. Op deze manier helpt OpenEmbassy vluchtelingen hun draai te vinden in Nederland.


Door Josien Verwoerd


Wat zijn jouw verantwoordelijkheden binnen de organisatie?


Ik ben de oprichter van OpenEmbassy, dus ik ben de moreel eigenaar van wat we doen, en waar we voor staan. We zijn nu nog een hele kleine organisatie: ik heb een programmeur in dienst, en een community manager. Die richt zich specifiek op de gemeenschappen van OpenEmbassy; dat zijn de statushouders, de vrijwilligers, en onze partners. In de praktijk doe ik van alles en nog wat: ik ben bezig met business strategies en de langetermijnvisie aan de ene kant, maar aan de andere kant ook nog met het inrichten van het kantoor, het ontwerpen van nieuwe visitekaartjes, enzovoort. Als oprichter van een startup is mijn focus de groei van het bedrijf, en de kwaliteit van ons product – mijn verantwoordelijkheden daarin verschillen per dag.


Wat zijn momenteel de meest urgente vraagstukken voor jullie?


We hebben veel geïnvesteerd in het ontwikkelen van goede software voor onze diensten, en een groei in naamsbekendheid voor OpenEmbassy. Nu is onze grootste focus het opschalen van het aantal gebruikers: we willen veel meer statushouders bereiken, en gaan daartoe het land in met een tour en presentaties. Onze ambitie voor dit jaar is zorgen dat zoveel mogelijk statushouders weten van het bestaan van OpenEmbassy, en weten dat onze helpdesk voor hen open staat.


Welke waarden proberen jullie met de organisatie toe te voegen aan de maatschappij?


In 2015 en 2016, toen er steeds meer mensen naar Nederland kwamen, viel mij op hoe gebrekkig zij werden geholpen om hier hun plek goed te vinden. Ik vind het belangrijk dat we hier met elkaar oplossingen voor vinden. Minder dan de helft van vluchtelingen die naar ons toe gekomen zijn hebben een baan, en een kwart van hen leeft onder de armoedegrens. Daar zijn ook veel kinderen onder. Ik vind dit in de eerste plaats heel erg voor deze mensen zelf: vaak zijn vluchtelingen juist heel gemotiveerd om te werken, om een eigen leven op te bouwen en om actief deel te nemen aan de samenleving. Om die reden vind ik het dom van de samenleving dat er geld en middelen worden verspild aan iets wat we op een veel slimmere manier kunnen doen, als we beter naar vluchtelingen zelf luisteren. Zoals het nu gaat, verliezen we ook aan draagkracht voor een volgende instroom vluchtelingen. Als het ons niet lukt mensen te helpen hun plekje in de maatschappij te vinden, wordt het steeds makkelijker te beweren dat vluchtelingen niets toevoegen. Terwijl een groot deel van de vluchtelingen juist een bron is van talenten en potentie.


Welk doel wil je de komende jaren verwezenlijkt hebben?


Een overkoepelend doel voor OpenEmbassy, en ook een belangrijke drijfveer voor mij persoonlijk, is zorgen dat we meer kennis en expertise ontwikkelen over de vraag: hoe kunnen mensen zo goed mogelijk hun plek vinden in Nederland? Dat noemen we dan integratie – maar dat is zo’n uitgekauwd woord. Waar het mij om gaat, is dat we uitvinden hoe mensen kunnen meedoen. Daar weten we te weinig vanaf, zeker in de huidige vluchtelingencrisis. Van onze helpdesk leer ik iedere dag: wat voor vragen hebben mensen nu, waarin worden ze niet goed geholpen in Nederland, welke antwoorden vinden onze vrijwilligers en hoe kunnen we die antwoorden voor meerdere mensen beschikbaar stellen? Naast het individueel gericht helpen van vluchtelingen, is ons grotere doel dus om iets te leren in deze situatie, waar komende generaties veel aan gaan hebben.


Daarnaast doen we ook ons best om vrijwilligerswerk een update te geven: veel vrijwilligerswerk in Nederland is nog erg traditioneel ingericht, met roosters waarbij mensen fysiek ergens aanwezig moeten zijn. OpenEmbassy maakt het mogelijk dat men digitaal een bijdrage kan leveren. Vrijwilligers loggen in op de app en kunnen zo altijd en overal vragen beantwoorden. Op die manier kunnen we veel meer mensen veel flexibeler inzetten voor het vluchtelingenvraagstuk.


Van welke changemaker kunnen we wat jou betreft nog wat opsteken?


Het zijn er zoveel! De eerste die in me opkomt is Gijs Corstens, de oprichter van HackYourFuture. Ik heb veel bewondering voor hun team en organisatie, en ze zijn een goed voorbeeld van hoe je pragmatisch kan omgaan met een groot vraagstuk. HackYourFuture leidt vluchtelingen op tot programmeurs, en koppelt ze aan bedrijven waar ze een stage kunnen lopen, of zelfs aan het werk kunnen. Ze laten daarmee zien dat onze samenleving heel goed in staat is om samen oplossingen te vinden voor moeilijke problemen.


Een andere belangrijke inspirator die ik wil noemen is Malique Mohamud: hij is een schrijver en kunstenaar die het initiatief Concrete Blossom is begonnen. Concrete Blossom is een politieke helpdesk waarmee Malique jongeren van bi-culturele achtergronden in grootstedelijke omgevingen oproept om te gaan stemmen. De pop-up helpdesk wil met een mix van debat, kunst, film en muziek ruimte maken voor andere perspectieven die onvoldoende gehoord worden in mainstream media. Ze gaan dwars door alle conventies heen om jongeren weer met politiek te engageren, en dat vind ik heel belangrijk nu. Als er iets nodig is om onze samenleving vooruit te brengen, is het dat jonge mensen gaan stemmen.


Ga naar de website van OpenEmbassy voor meer informatie over hoe jij kan helpen om vluchtelingen goed op te vangen in Nederland: sluit je bijvoorbeeld aan bij OpenEmbassy of geef je op als vrijwilliger.